ASTRONOMIA: Enceladus e seus segredos

Enceladus visto da nave espacial Cassini da NASA.
Enceladus é a sexta maior lua de Saturno, apenas 157 milhas (252 quilômetros) no raio médio, mas é um dos corpos mais cientificamente atraentes em nosso sistema solar. Aberturas hidrotermais vomitam vapor de água e partículas de gelo de um oceano subterrâneo sob a crosta gelada de Encelado. Esta pluma de material inclui compostos orgânicos, gases voláteis, dióxido de carbono, monóxido de carbono, sais e sílica.
Com seu oceano global, química única e calor interno, Enceladus tornou-se uma liderança promissora em nossa busca por mundos onde a vida poderia existir.

Geologia
Em 2005, os instrumentos múltiplos de Cassini descobriram que este posto gelado jorra geysers do vapor de água para fora a uma distância de três vezes o raio de Enceladus. As partículas de água gelada são aproximadamente uma dez milésima de polegada, ou sobre a largura de um cabelo humano. As partículas e o gás escapam da superfície à velocidade do jato a aproximadamente 800 milhas por hora (400 metros por segundo). As erupções parecem ser contínuas, refrescando a superfície e gerando um enorme halo de pó de gelo fino em torno de Encelado, que fornece material para um dos anéis de Saturno, o anel-E.

Vários gases, incluindo o vapor de água, dióxido de carbono, metano, talvez um pouco de amônia e monóxido de carbono ou gás nitrogênio compõem o envelope gasoso da pluma.

Interior
Em 2015, os pesquisadores analisar anos de dados da Cassini encontrou a magnitude de muito ligeira oscilação da lua enquanto orbita Saturno só pode ser explicada se o seu shell de gelo exterior não é congelado para o seu interior, o que significa um oceano global devem estar presentes. O achado implica que as plumas estão sendo alimentadas por este vasto reservatório de água líquida. As medidas sugeriam um grande mar a cerca de 10 quilômetros de profundidade sob a região polar do sul, sob uma camada de gelo com cerca de 30 a 40 quilômetros de espessura.

Órbita
Enceladus é um dos principais luas internas de Saturn, juntamente com Dion, Tethys, e Mimas. Ele orbita Saturno a uma distância de 148.000 milhas (238.000 km), caindo entre as órbitas de Mimas e Tethys. Ele é bloqueado com Saturno, mantendo a mesma face em direção ao planeta. Ele completa uma órbita a cada 32,9 horas dentro da parte mais densa do Anel E de Saturno, o mais externo de seus anéis principais, e é a sua principal fonte.

Encelado é, como muitas luas nos sistemas extensivos dos planetas gigantes, preso em uma ressonância orbital. Sua ressonância com Dione excita sua excentricidade orbital, que é amortecida por forças de maré, aquecimento tidally seu interior, e possivelmente dirigindo a atividade geological.

Potencial para a vida
Com o seu oceano global, química única e calor interno, Enceladus tornou-se uma liderança promissora na nossa busca de mundos onde a vida poderia existir.

Exploração
Descoberta em 1789 por William Herschel pouco se sabia sobre Enceladus até que a nave Voyager dois passou nas proximidades no início dos anos 1980. Em 2005, a nave espacial Cassini iniciou vários flybys próximos de Enceladus, revelando sua superfície e ambiente em maior detalhe. Em particular, a Cassini descobriu plumas ricas em água provenientes da região polar sul.
Da NASA

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