ASTRONOMIA: NASA se prepara para enviar naves espaciais para asteroide que “poderia atingir a Terra no século 22”

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Em setembro, uma nave espacial da NASA será lançada com destino a um asteroide, Bennu, que fica nas proximidades da Terra - um antigo pedaço de rocha que poderia atingir a Terra em mais ou menos 160 anos.

Nesta semana, a nave partiu de Colorado para a Flórida - onde será lançada ao espaço em setembro. Um Tweet oficial da missão OSIRIS-Rex disse que “todas as malas estão prontas. Estamos prontos para ir. Estamos aqui na porta da Lockheed Martin…”

A missão da OSIRIS-Rex será a primeira dos Estados Unidos a trazer de volta uma amostra de asteroide. A última vez que tal feito foi alcançado, o prêmio foi reivindicado por uma agência espacial japonesa em 2010.

A missão pode abrir o caminho para uma indústria de mineração de asteroides - e também pode fornecer informações cruciais sobre como desviar rochas espaciais da Terra. Huberto Campins, da Universidade da Flórida diz: “A rocha não está ameaçando a Terra agora, mas seguramente poderia fazê-lo no futuro”.

A possibilidade do asteroide atingir a Terra no final do século 20 depende do efeito Yarkovsky - um pequeno aquecimento no corpo celeste que mudaria gradualmente sua órbita. Edward Beshore da Universidade do Arizona estima que há 1em 2500 chances do asteroide atingir a Terra, e que a missão poderia oferecer informações valiosas sobre isso. Beshore diz: “Vamos começar a calcular os efeitos exatos de Yarkovsky no asteroide Bennu, conseguindo detalhes precisos quando a OSIRIS-REx orbitá-lo”.

“Além disso, os instrumentos que a nave espacial estão levando são perfeitamente adequados para medir todas as coisas que contribuem para o efeito Yarkovsky, como a composição, transporte de energia através da superfície, temperatura e topografia do asteroide Bennu.”

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